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美国基础教育管窥
2001-11-27    李振平李济英顾雪林

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  美国基础教育的现状正在逐渐改变着人们对它的认识。

  国家在危机中

  80年代初,美国国会图书馆大厅悬起一块横匾:“每一个国家的根基是对青年一代的教育。”

  这个警语反映着美国国会议员们对国家基础教育当时状况的深刻忧虑。当时,受过教育的中产阶层普遍对中等教育质量表示不满,而议员的真正忧虑还不是他们的不满,而是一系列调查数据显示,美国学生自然科学、数学和外语水平都落后于其他西方主要国家。

  1963~1981年,美国教育质量普查显示:学生平均数学分数从500下降到470,口算能力从480下降到420。

  1982年对450名教师的抽样调查显示:60%的教师认为教学经费被削减;75%的教师10多年没有参加过10小时的听课或专题讨论会;69%的教师从未参加过一次计算机的专题讨论会;40%的教师没有得到进修;24%的教师打算5年中辞去教学工作。美全国自然科学教育协会执行理事奥尔德里奇预言:“美国中学的自然科学和数学的课堂教育质量将继续恶化。”事实发展被奥尔德里奇言中了。1991年美国教育测试中心组织的第二次国际教育成就评价结果证实了他的预言。

  近年,美国政府出资举办国际教育测评,有19个国家和地区的中学生参加。测评结果显示:中国学生的数学成绩最高,以下依次是韩国、中国台湾省、瑞士、前苏联、匈牙利、法国、意大利、以色列、加拿大、苏格兰和爱尔兰。

  美国学生名列第15名,身后只有4个国家。

  《国家在危机中》的幽灵盘旋在美国上空。

  社会援助中小学教育:一种新时尚

  这个幽灵不久就转化成为一个动员令。

  1988年2月,美国援助教育协会召开会议,中心议题是怎样更加有效地支援中小学校。企业界人士说,如果大学只关心自己内部的事情,不去考虑中小学校的发展,那么,中小学校的状况是难以改变的。过去几十年里,大学极少关注中小学校的教育情况,没有真正为改进中小学校教育质量切实做些事情,讲得多做得少。现在是切实地做些事情的时候了。企业界应该承担起讨论中小学校教育的任务,应该帮助学校认真考虑,尽快使儿童脱离不良文化的影响,接受良好的道德文化教育。企业必须考虑怎样把对中小学校的资助用到最需要的地方。

  1988年6月,美国培麦瑞克公司别出心裁,向纽约州立大学波切斯学院提供20万美元资助,专门用于学区教师培训,要求该学院为邻近11个学区的数学和自然科学教师举办暑期学习班。该公司的资助条件是纽约州政府也要相应地提供20万美元,作为讲授培训课程的大学教授的酬金。由于纽约州政府的热情支持,许多大型企业也纷纷效仿,援教捐款旋即增加到150万美元,分别用于10所学院举办暑期教师学习班,为中小学开设物理、化学、外语和历史等课程。30多个学区的教师也于当年7月参加大学举办的进修班。

  培麦瑞克公司的举措促使援教工作成为社会各方协调配合的整体行动。

  美国过去的企业援助主要是高等院校。80年代以来,他们的风向变了,开始吹向中小学校校园。近年来,信息高速公路在美国兴起,许多企业都与大学结合,前者拨出经费,后者投入智慧,协助中小学建立计算机网络,与互联网、环球网实现并网,帮助中小学教师掌握这项高技术,促进教育质量的提高。科学家参与中小学教育:美国教育发展的潮流

  美国科学家直接参与中小学教育在深层次上改变着美国中小学教育的状况。1993年,美国《高教纪事报》发表一篇题为《像候鸟一样》的文章,介绍美国大批社会科学家,包括认知心理学家、人类学家、民族学家等等,纷纷走出研究室,像候鸟一样成群结队飞往中小学,去研究那里的儿童认识的规律,探索不同民族背景下儿童学习中的问题。短时间内,在儿童的认识规律方面,提出了许多新鲜的见解。

  自然科学家参与中小学科学教育,对中小学教育的发展更带来了具有战略意义的推动。站在科学事业发展前沿的科学家,是攀登过科学高峰的人,当他们回头俯视走过的崎岖山路时,他们最有权威指出哪里有坎坷,哪里是捷径。那些登上峰巅的探索者,最了解攀登者必须具备的一切。

  科学家参与基础教育的一个重要结果是《2061计划》的提出。这是一个旨在改革美国科学基础教育的战略计划。因为最初提出该计划构想的时间是在1985年,正值哈雷彗星飞过地球的时间,下一次它的到来将在2061年。这就隐含着一个意义:现在步入学校的学生将可能成为再次见到哈雷彗星的一代。这些学生应该具备什么样的科学素养?这些跨世纪的、决定美国未来的一代,应该怎样培养?

  《2061计划》的草稿经过美国130名顶尖的科学家、数学家、工程师、历史学家和教育家的审阅,在前后3年的修改过程中征求了数以千计的科学家的意见。《2061计划》是当今美国自然科学家和社会科学家智慧的结晶。它的出台向传统教育观念提出了重大挑战,引起全世界教育界和各国政府的极大关注。1990年该计划正式成书出版,至今人们还在从不同角度加以研究,不断写出研究论文。《2061计划》被列入世界教育的经典行列。

  科学家参与中小学教育已经成为美国教育发展的一个潮流。

  以问题解决为中心的课堂教学

  80年代,在美国逐渐强劲地出现了具有战略意义的教法改革——以问题解决为中心的课堂教学。

  这要从美国物理学家费根鲍姆讲起。他曾将问题分为两类。他认为,实现激光聚变是合情合理的问题;钻研微观粒子的自旋、“颜色”和“味道”是合情合理的问题;确定宇宙起源的年代也是合情合理的问题。因为,这种事是显然的,是任何熟练的物理工作者通过适当的思考和计算都能提出来的问题。另一类问题,他认为是属于“并非显然”的,即指那些赢得尊重和诺贝尔奖获得者提出的、非常规性的问题。这些问题是最艰难的,只有长期钻研宇宙奥秘的人才有可能真正领悟。

  这个思想通过什么渠道影响着美国教育,今天我们尚未追踪到它的足迹。但是,这个思想带来的影响却日益响亮地回荡在美国学校的课堂里,它甚至波及英国课堂、德国课堂和日本课堂。

  那么,什么是“问题解决”?它不是以设问组织课堂教学,也不是站在问题面前,去分析、寻找解决问题的办法。它是教师创设提出问题的实际情境,刺激学生提出高质量问题,即合情合理的常规性问题,特别是并非显然的非常规性问题,类似达尔文提出物种起源,牛顿提出为什么苹果下落,爱因斯坦提出光速是多少这样的问题。问题解决的途径不是单一的。因此他们提出“开放式答案”这个概念,即问题的答案可能是多种多样的,甚至是无数解的。这种教学方法对突破儿童思维的僵化、呆滞,刺激思维的灵活性有一定的作用。这种教学方法部分地回答了儿童创造性思维能力培养的途径究竟在哪里的问题。它的背后隐含着美国人对基础教育目标的潜意识:大量地培养具有创造能力的科学家和工程师。其基础教育的立足点已不仅仅是学到什么,而是要学会探索什么,为下个世纪美国继续保住科学技术的霸主地位奠定根基。

  也正因为这一点,问题解决的教学思想和教学方法,在近十几年的时间内,几乎被所有发达国家的教育界郑重看待。

  纵观美国近十几年基础教育的风起云涌,我们对美国教育的发展究竟应当有哪些认识?他们是否自觉或不自觉地有一个发展基础教育的总体构想?他们所做的一切对我们会有什么样的启示?我们似乎应该更深入地想一想。  

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