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首份银河系“年龄图”讲述星系成长故事
2016-01-12 科技日报

采用7万颗星数据 跨越5万光年天区

首份银河系“年龄图”讲述星系成长故事

最新银河系“年龄图”

  父母会自豪地记下孩子的成长历程,而美国斯隆数字巡天项目(SDSS)的科学家有个更大的任务:记录银河系的成长。在最近佛罗里达州基西米召开的美国天文协会会议上,由德国马克斯·普朗克天文研究所梅丽莎·奈斯带领的团队介绍了他们借助SDSS项目数据描绘的迄今第一份银河系“年龄图”。

  据物理学家组织网10日报道,首份银河系“年龄图”使用了7万多颗恒星的年龄数据,显示了跨银河系5万光年距离的区域,有助我们了解银河系是如何从婴儿期成长为今天明亮的螺旋星系的。

  奈斯说:“在近银河系中心处,我们能看到古老的恒星,它在银河系幼小时就已形成,更远处能看到年轻的恒星。我们推测,银河系是向外扩张而成长的。为了看到这一点,我们需要一份跨越遥远距离的恒星‘年龄图’,这正是新发现给我们的信息。”

  为了绘制这份“年龄图”,研究人员观察了红巨星。红巨星是恒星燃烧到后期所经历的一个较短的不稳定阶段,在银河系中广泛分布。研究人员指出,如果知道一颗红巨星的质量,利用每颗恒星内的“聚变钟”就能知道它的年龄。以往要测算红巨星的质量非常困难,但SDSS星系调查项目使这一工作成为可能。

  研究团队用了SDSS项目中阿帕奇点天文台星系演化实验(APOGEE)计划获得的光谱数据,并结合开普勒卫星的光变曲线数据,用独特的方法检测了从银河系各部分抽样的7万多颗红巨星的年龄。APOGEE的数据非常理想,因为它能一次“看到”大片天区约300颗恒星的高质量光谱。这意味着只用一个望远镜,几年时间就能得到7万颗红巨星的光谱。

  奈斯说,在银河系中能看到这么多恒星,并以前所未有的详细程度绘出它们的成长历程,就能清楚地理解星系在包含大量冷暗物质的宇宙中的成长故事。这是一份前所未有的“年龄图”。

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